China fija objetivo de crecimiento económico en torno al 5%

Los principales líderes de China han fijado un ambicioso objetivo de crecimiento económico en 2024, buscando reforzar la confianza en una economía que enfrenta sus mayores desafíos en décadas.

Pero anunciaron sólo medidas modestas para estimular el crecimiento, absteniéndose del tipo de medidas audaces que la comunidad empresarial buscaba para abordar la crisis inmobiliaria, la pérdida de confianza entre las familias chinas y la cautela de los inversores.

El primer ministro Li Qiang, el segundo funcionario de mayor rango del país después de Xi Jinping, dijo en su informe a la sesión anual de la legislatura el martes que el gobierno buscará un crecimiento económico de «alrededor del 5 por ciento». Este es el mismo objetivo que los dirigentes chinos se propusieron el año pasado, cuando las estadísticas oficiales mostraban que el producto interior bruto del país había crecido un 5,2%.

El programa de gasto del gobierno central mostró pocos cambios. El déficit fiscal se fijó en el 3% del insumo económico, el mismo objetivo que a principios del año pasado. El déficit del año pasado finalmente se elevó al 3,8% para hacer frente a un mayor endeudamiento, que el gobierno ha señalado que podría volver a ocurrir en 2024.

El déficit importa porque cuanto más se endeuda el gobierno, más puede gastar en iniciativas que podrían impulsar la economía.

Llamativamente faltante en la agenda del primer ministro y en los documentos presupuestarios publicados el martes estuvo una medida para fortalecer la red de seguridad social del país o introducir otras políticas, como vales o cupones, que abordarían directamente la débil confianza de los consumidores de China y su renuencia a gastar dinero.

«Hay muchas señales positivas para la economía, pero no muchas propuestas concretas sobre cómo resolver los problemas de crecimiento del país», dijo Neil Thomas, miembro del Centro de Análisis de China de la Asia Society.

Algunos economistas se preguntan si el crecimiento del año pasado fue realmente tan alto como afirma China. Además, el año pasado trajo una recuperación modesta porque se implementaron estrictas medidas de “Covid cero” hasta diciembre de 2022. Lograr el mismo crecimiento este año, sin el beneficio de esa recuperación, podría ser mucho más difícil.

Los consumidores e inversores se mostraron escépticos sobre las perspectivas de una recuperación duradera. Los mercados bursátiles de China cayeron fuertemente en enero y principios de febrero, antes de recuperarse en las últimas cuatro semanas cuando el gobierno tomó medidas para alentar la compra de acciones. Pero Li sostiene que China está en el camino correcto.

China ha «resistido la presión externa y superado las dificultades internas», dijo Li ante el Congreso Nacional del Pueblo, un organismo controlado por el Partido Comunista que aprueba leyes y presupuestos. «La economía en general se está recuperando».

El Congreso Nacional del Pueblo, un evento coreografiado de una semana de duración, normalmente se centra en las iniciativas de corto plazo del gobierno, particularmente en los objetivos económicos. Este año, el objetivo de crecimiento de China y cómo el gobierno intenta alcanzarlo están bajo intenso escrutinio internacional.

Los líderes del Partido Comunista están tratando de restablecer la confianza en las perspectivas a largo plazo de China y aprovechar nuevos motores de crecimiento, como la energía limpia y los vehículos eléctricos. El informe de Li también señala nuevos gastos en inteligencia artificial y un plan para «intensificar la investigación en tecnologías disruptivas y de vanguardia».

Pero esos esfuerzos podrían verse frenados por una maraña de problemas inmobiliarios: un exceso de apartamentos, empresas inmobiliarias y gobiernos locales en dificultades, y compradores de viviendas reacios a invertir dinero en bienes raíces cuando los valores están cayendo.

Alcanzar el objetivo de crecimiento de China este año podría ser difícil sin otro gran gasto gubernamental impulsado por bonos.

«Creo que temen abrir demasiado los grifos antes de ver si este tipo de financiación tiene los efectos deseados», dijo Eswar Prasad, economista de la Universidad de Cornell.

Muchos gobiernos locales y provinciales de China están luchando contra una pesada deuda. Li dijo que el gobierno central sólo daría un pequeño aumento del 2,6% en las ventas de bonos para ayudar a estos gobiernos.

Los economistas y las agencias de crédito globales han recomendado durante mucho tiempo que China fortalezca su red de seguridad, un cambio que podría mejorar la debilitada confianza de los consumidores y convencer a las familias chinas de ahorrar menos y comenzar a gastar más.

Pero los funcionarios se muestran reacios a aumentar el gasto social cuando ya necesitan descubrir cómo lidiar con una sociedad que envejece y con menos trabajadores para sustentar a cada persona mayor. La tasa de natalidad de China se ha reducido casi a la mitad desde 2016, y alrededor del 15% de la población tiene 65 años o más, una cifra que probablemente aumentará a más del 20% para 2030.

Tao Wang, jefe de investigación económica asiática del banco UBS, dijo que el gobierno necesitaba hacer más para ayudar al mercado inmobiliario. Decenas de promotores inmobiliarios han quebrado en los últimos años, y los impagos generalizados «no sólo han perjudicado a los promotores sino también a los compradores de viviendas y su confianza», afirmó la señora Wang.

«Necesitan hacer más porque la presión a la baja sobre la economía sigue siendo bastante severa», añadió.

La economía de China también enfrenta fuertes fuerzas provenientes de fuera de sus fronteras. Los funcionarios gubernamentales de Estados Unidos y Europa están trabajando para frenar las prácticas comerciales chinas que consideran injustas o amenazas a la seguridad nacional. Y muchos ejecutivos multinacionales siguen preocupados por el énfasis cada vez mayor en la seguridad interna y la vigilancia que Beijing ha adoptado en más de una década de gobierno de Xi.

El gasto militar de China aumentaría un 7,2% en 2024 (el mismo aumento porcentual que el año pasado) y alcanzaría unos 231.000 millones de dólares, según el nuevo presupuesto. Durante varias décadas, China ha aumentado su gasto militar, que ahora es el segundo mayor del mundo después de Estados Unidos. Washington aprobó un presupuesto militar de 886 mil millones de dólares para su último año presupuestario.

El mayor desafío de la economía radica en el vasto sector de la construcción, que está en caída libre después del estallido de una burbuja inmobiliaria que duró una década en los últimos dos años.

Las ventas de viviendas de los 100 mayores promotores inmobiliarios del país cayeron un 60% en febrero en comparación con el mismo mes del año pasado. La confianza del consumidor en China no se ha recuperado después de caer precipitadamente durante el cierre de dos meses de Covid en Shanghai en 2022.

La mejor oportunidad que tiene China de mantener el crecimiento económico puede ser ampliar aún más su superávit comercial de bienes manufacturados, que ya representa una décima parte de toda la economía del país. Este invierno, el Ministerio de Comercio emitió directivas destinadas a impulsar las exportaciones.

Shenzhen, en el sureste de China –la ciudad natal de BYD, el principal fabricante de vehículos eléctricos del país– emitió 24 directivas municipales la semana pasada para impulsar las ventas de automóviles en el extranjero, en particular ayudando a las empresas de la ciudad a comprar más barcos que puedan transportar automóviles a mercados distantes.

Pero Estados Unidos y la Unión Europea han expresado preocupación por la pérdida de empleos y han comenzado a tomar medidas para limitar el comercio con China. Y la caída de los precios en China significa que los aumentos en el volumen físico de las exportaciones del país y la participación de China en el comercio mundial tal vez no se traduzcan en más dinero.

Viviana Wang contribuyó con informes desde Beijing. Li Tu, claire fu Y Amy Chang-Chien contribuido a la investigación.