Ecuador: Camarón ecuatoriano va río arriba | Compañía

Ecuador: Camarón ecuatoriano va río arriba |  Compañía
Ecuador exportó 688.000 toneladas de camarón en 2020.
Ecuador exportó 688.000 toneladas de camarón en 2020.Cámara Nacional de Acuicultura

El mercado chino se retiró, los barcos se volvieron a mitad de camino, los trabajadores no querían ir a las industrias por miedo a pescarlo, el consumo de mariscos en Estados Unidos y Europa ha bajado y, para colmo, los precios han bajado drásticamente. . Pero aun así, en 2020, a pesar de todo lo contrario, ni una libra de camarón ecuatoriano quedó sin vender. Estos mariscos representan uno de cada cuatro dólares de las exportaciones de Ecuador en un año normal y, en medio de una pandemia, lograron crecer un 7% mientras el mundo entero lidiaba con el coronavirus. Una expansión de la que, sin embargo, se sabe poco.

Antes del COVID-19, la industria camaronera acumulaba cifras de crecimiento de dos dígitos, según José Antonio Camposano, presidente de la Cámara Nacional de Acuicultura. «Una media del 16% que en algunos casos ha llegado al 18% o al 19% anual». El representante del sector concluye que los meses de contención aceleraron un proceso de adaptación que se iba a dar en algún momento para aprovechar nichos de mercado hasta ahora desatendidos por Ecuador. “Todas las actividades de exportación tenían los mismos problemas logísticos al principio y los trabajadores no querían venir por miedo a contagiarnos, ni llegamos al mínimo. Pero nos adaptamos: aunque los costes han aumentado, la cadena no se ha ralentizado ”. Si en 2019 Ecuador exportó 645.000 toneladas de camarón, en 2020 fueron 688.000 toneladas. La situación de la pandemia se ha hecho sentir en los precios. Por 43.000 toneladas más vendidas, el país recibió 67 millones de dólares (56,6 millones de euros) menos que el año anterior. Las exportaciones en 2019 dejaron $ 3.890 millones en las arcas del Estado, convirtiendo al camarón en el producto estrella del comercio exterior ecuatoriano, mientras que en 2020 fueron de $ 3.823 millones.

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Las estadísticas del Banco Central no explicitan la evolución de la industria camaronera, que es una de las que requieren mano de obra intensiva y, en particular, femenina. Debido a sus habilidades manuales, la mayoría de la fuerza laboral en los procesadores de camarón son mujeres que se dedican a pelar, descabezar y desvenar mariscos. Con la pandemia se han materializado dos avances. Por un lado, los ya exhaustivos protocolos de higiene de una cadena que maneja alimentos se intensificaron tras la suspensión de compras a China, que dijo haber encontrado rastros de coronavirus en una de las cajas de empaques enviadas por Ecuador. “Las fábricas de envases son más limpias que un hospital”, promete Roberto Boloña. Este empresario coincide con Camposano en reconocer cambios internos para adaptarse a nuevos requerimientos. “Han mejorado sus sistemas de producción para bajar costos”, dice el responsable de Aquaculture Solutions, y cita las inversiones realizadas para mejorar la calidad del alimento y automatizarlo – la forma tradicional era el boléo, donde un trabajador en canoa se repartía con palear la escala del medio de la cuenca— y airear el agua para optimizar el hábitat de los camarones.

Fue la caída del consumo global, la sobreproducción de camarón y la consiguiente caída de precios lo que impulsó a las empresas ecuatorianas en 2020 a mejorar su ecuación entre los gastos de producción y el valor de las ventas. También vieron la oportunidad de expandir su presencia en los Estados Unidos a la luz de las dificultades de India para abastecer este mercado debido a problemas relacionados con el coronavirus.

«Tenemos que felicitar a los productores, envasadores y exportadores porque dieron un ejemplo de cómo encontrar mercados», reconoce Bolonia. Los envíos de productos del mar al país norteamericano cayeron de tan solo el 13% del total al 20%. De 82.000 toneladas que generaron $ 524 millones para Ecuador en 2019, las exportaciones aumentaron en 2020 a 121.000 toneladas y $ 764 millones. Es decir, aumentaron un 47% en peso y un 45% en dinero en el año de la pandemia, según cifras del Banco Central.

“Ecuador siempre ha luchado por el mercado global, llámenlo China, Europa o Estados Unidos porque tiene camarones de primera calidad”, presume Bolonia. Explica que el punto fuerte del sector es que no utiliza antibióticos, lo que desacredita el producto, sino probióticos y que siempre ha apostado por un cultivo no intensivo. Esto, de hecho, evita que los mariscos tengan enfermedades y el uso de medicamentos. “En China o India, ponen un millón o un millón y medio de animales por hectárea; nosotros, 100.000 o 150.000 por hectárea. Tienen piscinas de una hectárea y nosotros tenemos ocho o 10 hectáreas ”, especifica el empresario. “Todo esto dificulta que los camarones alcancen tamaños comerciales como el nuestro. Es un arte, una ciencia, un proceso ”.

Cambios

Sin embargo, estas prácticas no habían logrado asegurar un papel predominante como proveedor de Estados Unidos, a pesar de que el país norteamericano es un gran consumidor de productos del mar y, concluye Camposano, el único país del mundo convertido en pandemia. El representante sindical detalla el cambio que tuvo que realizar la industria ecuatoriana para desarrollar sus ventas. “Nuestra cadena fue diseñada para vender camarón entero, con cabeza, porque eso es lo que más compran China y Europa. Lo quieren así por un tema cultural y nosotros solo tenemos que cosecharlo, transformarlo, congelarlo y exportarlo ”, contextualiza. El gigante asiático es el principal comprador de camarón ecuatoriano, donde va la mitad de lo que se produce y exporta, y Europa, segundo destino de los envíos de mariscos, ocupando una cuarta parte del mercado.

“Tuvimos alguna demanda de valor agregado, es decir, camarones pelados, desvenados o sin cabeza, pero esa no fue la principal. Lo que pasó con la pandemia es que los estadounidenses empezaron a comprar camarones a través de plataformas para comerlos en casa porque no podían ir a los restaurantes y ahí fue donde vimos una oportunidad ”, explica Camposano. “Aceleró todo el proceso de adaptación. Basta con mirar Linkedln para darse cuenta de los nuevos perfiles laborales que demanda la industria camaronera y las inversiones que se han realizado ”, agrega el vocero de la industria.

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Esto no significa, precisa, que se haya producido un cambio estructural dentro del consejo comercial. China sigue siendo el principal destino del producto nacional y por ello Ecuador sigue en detrimento de los vaivenes de este mercado y las restricciones que le han impuesto en caso de una pandemia. Pero el representante sindical asegura que la dependencia es menor. Los números lo demuestran. 361.000 toneladas de camarón fueron a China en 2020, generando $ 1.891 millones y representando el 49,5% de las exportaciones de camarón ecuatoriano. Un año antes, había menos toneladas (352.000), más dólares (2.085 millones) y más cuota de mercado (53%).

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