«Homo longi»: científicos chinos presentan al hombre dragón, la nueva especie humana «hermana» del «Homo sapiens» | La ciencia

"Homo longi": científicos chinos presentan al hombre dragón, la nueva especie humana "hermana" del "Homo sapiens" |  La ciencia

Un equipo dirigido por científicos chinos afirma haber encontrado los restos de una nueva especie humana que vivió en Asia hace al menos 146.000 años y se cree que es el evolutivo más cercano a la Homo sapiens, nuestra propia especie.

Los investigadores lo bautizaron Homo longi, hombre dragón, en referencia al nombre de la región en el noreste de China donde se encontró el cráneo fósil. El análisis de este cráneo indica que se trataba de un hombre de unos cincuenta años, probablemente alto y fuerte. Este humano era una especie de Frankenstein con rasgos primitivos y modernos: cabeza aplanada, cejas gruesas, boca ancha y dientes mucho más grandes que cualquier persona moderna. Pero también tenía uno de los cráneos más grandes conocidos por la humanidad y podía albergar un cerebro del mismo tamaño que el nuestro.

«Este fósil tiene características clave para comprender el origen del género Homo y la apariencia de nuestra especie», explica Quiang Ji, investigador de la Universidad GEO de Hebei y coautor de los tres estudios que describen la nueva especie y su datación. publicado en Innovación.

Reconstrucción de la apariencia del
Reconstrucción de la apariencia del «Homo longi» o hombre dragón.Chuang Zhao

La propuesta de estos científicos es un nuevo clavo en el ataúd de esta teoría que ve en el Homo sapiens una especie única y elegida porque indica que hace unos 200.000 años había siete especies humanas diferentes en la Tierra que en ocasiones compartían un hábitat e incluso tenían sexo e hijos. «Serían los sapiens, los neandertales, Homo daliensis, Homo erectus, el hombre de las flores, el de Luzón y este nuevo ”, explica Chris Stringer, investigador del Museo de Historia Natural de Londres y coautor de dos de los estudios sobre el hombre dragón.

El cráneo se pasó de generación en generación hasta que llegó a manos de un campesino, quien decidió donarlo a la ciencia.

La historia de este fósil es extraña. En 2018, un granjero le llevó el cráneo a Ji. El fósil fue encontrado por un compañero de su abuelo en 1933 mientras trabajaba en la construcción de un puente sobre el río Songhua en la ciudad de Harbin, en el noreste de China, según China diariamente, un periódico del Ministerio de Propaganda de China. El abuelo escondió el cráneo en un pozo para que los japoneses no se lo llevaran durante la guerra que enfrentaron los dos países. El cráneo fue pasando de generación en generación hasta que llegó a manos de este campesino, quien decidió donarlo a la ciencia.

El principal problema de esta historia es que se desconoce el entorno en el que se encontró el fósil. Por eso es muy difícil fecharlo. En los estudios publicados hoy, los científicos chinos han analizado los compuestos químicos del sedimento que el fósil tiene aún pegado en la cavidad nasal y lo han comparado con el de una columna de tierra extraída de la orilla del Songhua donde supuestamente apareció la calavera hace casi un siglo. Las edades coinciden y dan esta antigüedad de al menos 146.000 años.

Los fósiles humanos encontrados en China han planteado durante mucho tiempo un enigma sin resolver. En este país se han encontrado cráneos de homínidos y otros huesos que no coinciden con ninguna de las especies conocidas. Por un lado, tienen características que los acercan a Homo erectus, un homínido grande y fornido que fue el primer miembro de nuestro género que abandonó África hace 1,9 millones de años y se extendió por Asia. Por otro lado, tienen características similares a Homo sapiens, que llegó a esta región del planeta hace unos 50.000 años.

Los científicos responsables del estudio ahora dicen que todos estos fósiles provienen de Homo longi. Sus estudios sugieren que sería la especie más cercana a la nuestra en evolución, más que los neandertales, ya que sugieren que la separación de estos y los sapiens ocurrió 400.000 años antes que los neandertales, nunca antes se había pensado.

“El fósil de Harbin y otros de China pertenecen a un tercer linaje humano que coexistió con neandertales y sapiens”, dice Stringer. «Si aceptamos que los neandertales son una especie diferente, también lo es», dice. Pero el paleontólogo británico prefiere atribuir el nuevo fósil a Homo daliensis, uno de esos cráneos a medio camino entre erectus y sapiens.

Hace siete años, un grupo de científicos españoles propuso la existencia de una nueva especie humana en China. En este caso, se basaron en los restos de un niño que vivió hace unos 60.000 años y que también tenía características mixtas. Una de las autoras de la propuesta fue María Martinón-Torres, directora del Museo Nacional de Investigaciones sobre la Evolución Humana, quien se muestra muy escéptica ante el nuevo descubrimiento chino. “Es un fósil espectacular, pero decir que es una nueva especie va demasiado lejos, principalmente porque se desconoce el contexto. [el terreno] en el que se descubrió ”, explica el paleoantropólogo.

Entre los fósiles a los que los científicos chinos se refieren como hombre dragón se encuentra la mandíbula de Xiahe, que se encuentra en medio de la meseta tibetana. En 2019, un equipo logró extraer proteínas del hueso y estas demostraron que era un denisovano, la especie «hermana» de los neandertales que habitaba Asia. “No puedes ser hermano de neandertales y sapiens al mismo tiempo. Hay inconsistencias en su análisis y creo que lo más lógico es relacionar esta nueva especie con los neandertales ”, agrega Martinón-Torres.

Antonio Rosas, experto en neandertales del CSIC, cree que «esto es un trabajo revolucionario». Se trata sobre todo del análisis morfológico del cráneo y su comparación con el resto de fósiles humanos conocidos, tarea que tiene un componente informático importante y por tanto es vulnerable, ya que todo depende de la programación previa que se introduzca, para ejemplo ejemplo elegir qué características son primitivas y cuáles son modernas. «Este enfoque es tan poderoso que puede competir con la paleogenética», dice Rosas, refiriéndose a la disciplina que analiza genes y proteínas extraídos de fósiles y que ha contribuido a muchos de los mayores descubrimientos de la evolución humana en los últimos años, explica Rosas. . Podría ser el primer cráneo conocido de un denisovano, pero el análisis lo relaciona con el Homo sapiens. Esta es una conclusión muy compleja que aún habrá que debatir mucho. Lo que está claro es que ya no nos enfrentamos a un paradigma unidireccional en el que los antepasados ​​humanos abandonan África para ir al resto del planeta, pero puede haber habido movimientos de ida y vuelta de especies humanas de Asia a África ”, dijo. enfatiza.

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