No hay paz para Gareth Southgate | Eurocopa 2021

No hay paz para Gareth Southgate |  Eurocopa 2021

En el último día del torneo, Gareth Southgate tenía un capítulo manual para explorar, Penalty Shootouts, en el que había dejado pistas durante todo el torneo. Como jugador había caído en el play-off de semifinales contra Alemania en la Eurocopa 1996, también en Wembley, cuando falló el tiro decisivo. Por eso, llevaba meses preparando esta oportunidad. En la práctica, los jugadores simulaban caminar desde el centro del campo hasta la pelota, el silbato, la visualización, las respiraciones, quién debería disparar, quién podía hablar con los jugadores antes de comenzar a disparar. Y al final, 25 años después de su propio cataclismo, puso el plan en marcha.

Para empezar, a dos minutos del final de la prórroga, metió a Rashford y Sancho. Luego, cuando los futbolistas se juntaron, parecía que todos sabían de qué se trataba. No hubo pequeños pasos hacia adelante y hacia atrás, pero mostraron una calma asombrosa. No se juntaron de inmediato, pero mantuvieron la distancia, mientras Trippier les recordaba que se «calmaran» y Southgate repasó la lista en el cuaderno. Con todo organizado, se reunieron en círculo, como los italianos, y luego fueron a dilucidar si la ciencia y las pruebas eran suficientes para vencer la ansiedad.

Pero no. Hay momentos de fútbol que no se pueden reproducir en el laboratorio, redenciones más allá del alcance del mayor detalle. Falló Rashford, que solo había entrado en eso, y falló a pesar de estar retenido casi diez segundos después de la señal del árbitro, como consecuencia de lo que se repitió, controlando el tiempo. Al bateo.

Y falló también Sancho, que fue detenido por el lanzamiento de Donnarumma. Y también Saka, de 19 años, elegido como quinto tirador para cerrar la serie. Y así, con otra detención de porteros como la noche en Southgate a oscuras, el sueño de Inglaterra y la posibilidad de una redención absoluta del entrenador llegaron a su fin. «Es mi responsabilidad», le dijo más tarde a la BBC. “Elegí a los lanzadores en base a lo que hicieron en el entrenamiento. Nadie esta solo. Ganamos y perdemos juntos como equipo. Pero en cuanto a las penas, esa fue mi decisión; no jugadores. Es mi total responsabilidad. Cogió el peso como lo hizo hace 25 años.

Hasta entonces, el torneo parecía haber querido estar de acuerdo con él. Sus decisiones generaron críticas, hasta que comenzó a jugar. El fútbol parecía decidido a estar de acuerdo con él. Como al inicio de la final. Tras meses de debate sobre si jugar cuatro centrales o tres centrales y dos calles, el técnico hizo lo que quiso: unas cuatro y otras tres, como en la final.

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El 0-1 nació de una coreografía entre los dos pasillos, de izquierda a derecha y de derecha a izquierda. Un parabrisas. Shaw comenzó el juego entregando el balón a Kane, que se alejaba del área de influencia de Bonucci y Chiellini. El capitán inglés esperó a que su gente tomara una posición. Trippier recibió, que había llegado al borde del área, y no tenía prisa, hasta que Kane se movió al área, reunió los intercambios a su alrededor y dejó atrás una trama desde la cual Shaw pudo marcar el gol. De pista en pista.

Su plan funcionó, pero aún era el segundo minuto del partido. Aún le quedaban más de dos horas para afrontar de nuevo, ahora desde el banquillo, una tanda de penaltis en Wembley, que aún puede marcar, y quizás también al imberbe Saka. «No estás solo. Va a ser una estrella», dijo Southgate.

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