Richard Branson y Jeff Bezos: los “barnstormers” del siglo XXI | La ciencia

Richard Branson y Jeff Bezos: los “barnstormers” del siglo XXI |  La ciencia

Durante la década de 1920, los festivales aéreos (algunos los llamaron «circos») se hicieron populares en los Estados Unidos. La Gran Guerra acababa de terminar. Muchos jóvenes pilotos que habían ganado sus alas a los mandos de estos biplanos primitivos habían regresado a casa. Algunos buscaban una forma de ganarse la vida utilizando sus habilidades recién adquiridas. Después de todo, pocos podían presumir de una experiencia así que llevaba consigo un aura de coraje casi imprudente.

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Coincidiendo con el fin de las hostilidades, el ejército estadounidense derramó los ya innecesarios excedentes del esfuerzo bélico en una cantidad ridículamente baja. Un biplano de entrenamiento Curtiss Jenny, con un precio original de alrededor de $ 5,000, se ofreció por $ 200, todavía en su caja original. Se dice que algunos fueron liquidados por solo 50 dólares.

La disponibilidad de aviones baratos y pilotos en paro hace que los espectáculos aéreos vayan en aumento, casi improvisados. Después de un bombardeo masivo de folletos publicitarios, dos aviones aparecieron sobre la ciudad y aterrizaron en un campo agrícola (previamente acordado con su propietario). Aparcarían a poca distancia del granero y al día siguiente se pondría en marcha el espectáculo. Esto podría incluir acrobacias arriesgadas de bajo nivel, caminar en la cuerda floja sobre el ala, transferencias de copiloto de un avión a otro o incluso simulacros de duelos aéreos. En una ocasión, un bombardeo de un pequeño acorazado de madera anclado en el puerto fue orquestado en San Francisco ante el entusiasmo de la parroquia.

La mayoría de los residentes de las Grandes Llanuras del Medio Oeste nunca habían visto un avión de cerca. Y mucho menos, volado. Ahora, por una tarifa de tres a cinco dólares, cualquier agricultor de Nebraska podría volar un cuarto de hora sobre su ciudad. Es cierto que el experimento tuvo sus riesgos: en general, estos dispositivos estaban mal mantenidos (lo hicieron sus propios pilotos tratando de reducir al máximo los costes). Por otro lado, como estos vuelos no contaban con ninguna norma o reglamento, el graneros eran libres de embarcarse en las maniobras más atrevidas. A veces con resultados fatales.

Ya no se trata de aventureros individuales que arriesgan sus vidas para poder ganarse la vida con su trabajo; ahora hay equipos de ingenieros, físicos, técnicos (y publicistas) que buscan las mejores soluciones a los problemas que plantea el robo

Un siglo después, parece que la historia se repite, pero no desde cien metros de altura, sino desde cien kilómetros. La competencia entre Richard Branson y Jeff Bezos parece un circo aéreo, aunque las circunstancias son diferentes. Ya no se trata de aventureros individuales que arriesgan sus vidas para poder ganarse la vida con su trabajo; ahora hay equipos de ingenieros, físicos, técnicos (y publicistas) que buscan las mejores soluciones a los problemas que plantea la huida de la atmósfera. El objetivo, como entonces, es entregar la experiencia a una audiencia dispuesta a pagar por el privilegio de “ir al espacio”. Pero, por supuesto, los billetes de cinco dólares ya no se venden.

Por más caras que sean las entradas, hay un mercado. No en los casi 30 millones de dólares pagados por el pasajero anónimo que acompañará a Bezos el próximo día 20. Eso, en todos los aspectos, parece una exageración, aunque la cantidad está destinada a una fundación sin fines de lucro. La oferta de Virgin, a poco más de 200.000 euros, es un poco más asequible. Y el viaje dura más: una hora, desde el despegue hasta el aterrizaje, frente a un cuarto de hora para Blue Origin, la empresa de Bezos. Una veintena de españoles ya han reservado plaza.

La viabilidad económica de estas empresas radica en el uso de lanzadores y embarcaciones rescatables. la Unidad Virgin es un avión cohete: despega suspendido del vientre de otro medio de transporte mucho más grande que lo suelta a 15.000 metros y aterriza flotando como cualquier avión convencional. En tierra, a excepción de su doble timón, podría confundirse con cualquier jet privado. En cuanto a Nuevo pastor que alimenta la cápsula Blue Origin, es un cohete sin capacidad orbital, pero una vez liberada su carga puede volver a aterrizar suavemente en el suelo, frenando la caída con su único motor y desplegando cuatro pequeñas patas que lo mantienen erguido. En ambos casos, el vehículo se puede reutilizar decenas de veces.

Una de las claves es que ninguna de las dos naves logra una velocidad de reentrada comparable a la de los astronautas. De Verdad. Una cápsula orbital vuela a Mach 27 y cuando regresa a la atmósfera, la fricción del aire genera temperaturas cercanas a los 3000 ºC en su superficie. Por el contrario, las de Virgin y Blue Origin no superan Mach 4 y por tanto apenas requieren protección térmica.

Richard Branson durante su vuelo el pasado domingo.ABACA / GTRES

Diferente es el caso de las cápsulas Space X (empresa de Elon Musk). Son lanzados por propulsores mucho más potentes que les permiten entrar en órbita, con todos los problemas y precauciones que ello implica. Los cohetes y las cápsulas también son reutilizables. De hecho, enviar astronautas o cargamento a la estación espacial es casi una rutina.

Musk tampoco quería perderse el tren del turismo espacial. Un vuelo cápsula está programado para mediados de septiembre. Continuar pilotado (y financiado) por Jared Isaacman, que no solo es multimillonario (a los 38 años se estima que tiene una fortuna de más de $ 2 mil millones, sin haber completado la escuela secundaria), sino también un piloto experimentado, poseedor de un récord de velocidad en todo el mundo. mundo. Tanto es así que Elon Musk no tuvo ningún problema en ponerlo a cargo de una de sus naves espaciales. El sueño de cualquier aficionado a la aviación. Aunque no es muy apropiado calificar como aficionado a alguien una de cuyas compañías posee cien aviones militares.

Isaacman viajará con cuatro acompañantes, todos vinculados de una forma u otra a un hospital infantil de Memphis, que ya ha recibido otras donaciones del millonario. El precio de los cinco boletos no fue revelado, pero se puede estimar en base a lo que SpaceX cobra a la NASA por cada astronauta que la ISS: $ 55 millones.

Cada cinco, una semana en órbita. A diferencia de lo que sucedió hace veinte años con Dennis Tito (el primer turista espacial en toda regla) y otros pioneros en este campo, no visitarán la estación espacial. Pero tendrán mucho tiempo para disfrutar de las vistas que están literalmente «fuera de este mundo».

Rafael Clemente Es ingeniero industrial y fue el fundador y primer director del Museo de las Ciencias de Barcelona (ahora CosmoCaixa). Es el autor de Un pequeño paso para [un] hombre (Dome Books).

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