Skywalker: el paisaje que Jeff Bezos y sus compañeros verán en los viajes espaciales de Blue Origin | La ciencia

Skywalker: el paisaje que Jeff Bezos y sus compañeros verán en los viajes espaciales de Blue Origin |  La ciencia

¿Qué buscan los multimillonarios que esperan su turno para emprender un viaje turístico suborbital? Para algunos, para satisfacer una ilusión infantil que quizás roza la obsesión. Para otros, es una cuestión de ego. Pero todos comparten un sueño: «Ir audazmente donde nadie ha ido antes», como la introducción a cada capítulo de Star Trek. La empresa espacial de Jeff Bezos publicó en su canal de YouTube la grabación completa del vuelo que realizó su cápsula con un maniquí llamado Andante del cielo como el único miembro de la tripulación. El viaje completo dura 11 minutos. Vale la pena echarle un vistazo para tener una idea de lo que verán los primeros cuatro pasajeros de Blue Origin.

Pero, ¿por dónde empieza el espacio? El límite generalmente aceptado es la línea Karman, a unos cien kilómetros sobre el suelo. Cualquiera que supere este límite, aunque sea por unos minutos, tiene derecho a ser llamado astronauta. Esta es seguramente la principal motivación de los turistas espaciales.

Incluso si la frontera no siempre ha estado ahí. Durante muchos años, la Fuerza Aérea de EE. UU. Lo puso un poco más bajo: cincuenta millas (unos 80 kilómetros). Esto permitió a varios pilotos del X-15 (un híbrido experimental de cohete-avión) reclamar el título. Neil Armstrong, que voló el X-15 siete veces, nunca superó este límite; Tendría que esperar hasta su incorporación a la NASA para recuperarse.

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El nivel de 100 kilómetros, más kilómetros, menos kilómetros, no es arbitrario. Esta es la altura a la que el aire es tan delgado que un avión convencional tendría que volar a una velocidad tremenda para que sus alas desarrollen suficiente sustentación para mantenerlo en vuelo. Casi ocho kilómetros por segundo, o velocidad orbital: 24 Mach.

Ningún avión alcanza esta velocidad. Avión espía SR-71 Merle dejó su huella en algo más de 3.500 km / h, o alrededor de un kilómetro por segundo; y el X-15 más del doble (equivalente a Mach 6’7). Ambos han estado fuera de servicio durante muchos años.

Pero estas son solo consideraciones teóricas que no tienen sentido en la práctica. Siguiendo la curvatura de la Tierra a casi ocho kilómetros por segundo, la simple fuerza centrífuga compensa el peso de la nave espacial, de modo que permanece en vuelo sin necesidad de alas: es un satélite artificial.

Por supuesto, a tales velocidades y a solo 100 kilómetros de altitud, la fricción del aire, por tenue que sea, hace que sea imposible permanecer en órbita. El efecto de frenado es tan intenso que la superficie de la cápsula se vuelve brillante y, si no está suficientemente protegida, se destruye en unos momentos.

Los vuelos que anuncia Blue Origin son simples saltos verticales, casi como entrar y salir de un ascensor muy alto.

Un satélite rara vez vuela por debajo de los 180 kilómetros de altura e incluso este nivel es muy crítico. El récord mundial lo ostenta Tsubame, un pequeño vehículo japonés que tardó una semana en descender menos de 168 kilómetros para tomar fotografías en alta resolución. Algunos satélites militares también descienden ocasionalmente a estos niveles, pero esta es una maniobra momentánea para observar objetivos muy específicos y luego ascender a alturas más seguras.

Todos estos factores explican por qué los vuelos anunciados por Blue Origin son simples saltos verticales, casi como entrar y salir de un ascensor muy alto. Las velocidades alcanzadas son relativamente modestas. No hay maniobra de reentrada, que es siempre la parte más peligrosa de la misión, ni aceleraciones superiores a tres breves «ges»; simplemente una caída desde una altura de 100 kilómetros, detenida en el último momento por paracaídas.

Rafael Clemente Es ingeniero industrial y fue el fundador y primer director del Museo de las Ciencias de Barcelona (ahora CosmoCaixa). Es el autor de Un pequeño paso para [un] hombre (Dome Books).

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