Tamaño: Los animales se encogen | La ciencia

Tamaño: Los animales se encogen |  La ciencia

Mulots (Apodemus sylvaticus) del Parque Nacional de Doñana pesan hoy un tercio de lo que pesaban hace 40 años. Salamandras de mejillas grises del norte (Plethodon montanus) de los Apalaches (Estados Unidos) han disminuido en un 8% desde 1960. El salmón del norte de Finlandia (Salmo salar) son más pequeños y alcanzan la madurez sexual antes que hace cuatro décadas. Y uno de los gigantes de los mares, la ballena de los vascos (Eubalaena glacialis), se ha reducido en más de un metro desde la década de 1980. ¿Qué está pasando con los animales?

En los últimos años, se ha acumulado evidencia de que se está produciendo la llamada Sexta Gran Extinción. La tasa de extinción de especies ha sido 100 veces mayor desde el siglo XX. Las causas son diversas, algunas globales, como el cambio climático o la pesca, y otras más regionales, como la deforestación de bosques tropicales. Pero casi todos ellos son causados ​​directa o indirectamente por el hombre. Sin embargo, no todas las especies sufren de la misma manera: trabajos recientes han demostrado que cuanto más grande es el animal, más amenazada está la especie. Y hay otro fenómeno que se da en muchas poblaciones: ya no es que sean cada vez menos, sino que son cada vez más pequeñas. Este fenómeno de contracción se da en todas las familias del reino animal.

El caso de los ratones de Doñana es uno de los más extremos. Su población, como la de otros pequeños roedores del parque, ha ido disminuyendo en los últimos años. Un artículo científico en la revista medioambiental Quercus dar algunos datos. En 1978, cuando los científicos comenzaron a colocar trampas para calcular las poblaciones, capturaron 300 lirones y 200 ratones de campo. Usando un número similar de trampas por noche en la misma área, repitieron el muestreo cada pocos años y siempre observaron una tendencia a la baja. Cuarenta años después, no han encontrado un lirón y solo 27 ratones. Igualmente llamativo es el hecho de que los pocos que quedan han pasado de una media de 30 gramos a apenas 20 gramos.

En el Parque de Doñana, además de tener menos ratones de campo, pesan un tercio menos

Miguel Delibes de Castro, profesor honorario de la Estación Biológica de Doñana, señala varias posibles causas del enanismo de los ratones. “El primero es climático, tiene que ver con la temperatura”, dice. Y recuerde lo que dice la regla de Bergmann, una especie de ley biológica según la cual los animales de la misma especie que viven en lugares más fríos tienden a ser más grandes que sus contrapartes en áreas más grandes. Doñana, como toda la región, se ha calentado en las últimas décadas debido al cambio climático. «Los ratones ahora encontrarían lo óptimo con tamaños más pequeños», agrega Delibes de Castro.

Otra posibilidad es más específica del parque: que la ausencia de conejos provoque que los depredadores ataquen a los roedores más grandes. Esto crearía una presión selectiva a favor de los más pequeños. Sin embargo, para saber si dicha presión se ha incorporado a la genética de los ratones, sería necesario saber si ha habido variaciones en la parte del genoma que tiene que ver con el tamaño. Y eso es lo que observaron con el salmón del Atlántico en toda Europa, en el norte de Finlandia.

El biólogo Craig Primmer de la Universidad de Helsinki ha estado estudiando los cambios genéticos en el salmón durante años. En particular, examinó las variaciones en un gen, vgll3, que parece estar relacionado con «la edad a la que el salmón regresa de su migración marina, madura y se reproduce». Este gen también está involucrado en el inicio de la pubertad en humanos. El papel en la maduración de los peces es determinante en el tamaño que pueden alcanzar.

Primmer investigó dos poblaciones de salmón que regresan a dos ríos diferentes para desovar y morir. Algunas, las del río Inarojoki, no han cambiado de tamaño medio durante casi 40 años. Este último, el del río Tenojoki, perdió la mitad de su peso promedio en los machos y el 10% en las hembras. Al estudiar sus genes, no detectaron cambios importantes en el salmón del primer río, pero en el segundo, la frecuencia de la variante genética que promueve un mayor tamaño se redujo en un 18% en cuatro décadas.

Primmer tiene dos posibles explicaciones para esta reducción: “Una es la menor supervivencia del salmón durante su migración marina, lo que tendría un mayor efecto (negativo) en los individuos que pasan más años en el mar, es decir, aquellos cuya maduración es tarde, que también son las más grandes. La otra es que apuntar a individuos más grandes podría resultar en una reducción en la estatura promedio. En ambos casos, sería adaptativo (mayor probabilidad de supervivencia para reproducirse) si el salmón regresara del mar antes y, por lo tanto, sería más pequeño en promedio ”.

La migración anticipada es uno de los impactos más importantes del cambio climático en muchas especies, especialmente aves. Esto es lo que han verificado los observadores de aves del Field Museum of Natural History (Chicago, EE. UU.). Durante décadas, han tenido la macabra costumbre de recoger pájaros que chocan con los rascacielos cercanos. Los edificios están en medio de la migración hacia el sur. Y comprobaron que los pájaros chocaban todas las veces antes. Pero al medirlos y pesarlos, también encontraron que pesaban cada vez menos a medida que sus alas crecían.

«Un tamaño corporal más pequeño significa que hay una mayor proporción de área de superficie a volumen. Esto puede ayudar a disipar el calor y brindar una ventaja selectiva en temperaturas más cálidas».

Brian Weeks, ornitólogo de la Universidad de Michigan (EE. UU.)

El ornitólogo de la Universidad de Michigan (EE. UU.) Brian Weeks describe las dos hipótesis que existen sobre estos cambios: “Un tamaño corporal más pequeño significa que hay una mayor proporción de superficie a volumen. Esto puede ayudar a disipar el calor y proporcionar una ventaja selectiva en temperaturas más cálidas. Esto se relaciona con la explicación clásica de la relación espacial entre tamaño y temperatura ”, dice. Por tanto, vuelve a aparecer la regla de Bergmann, observada en ratones de Doñana. La otra explicación tiene que ver con la plasticidad, con la capacidad de adaptarse a cambios más rápidos: “En este caso, los individuos que crecen en ambientes con temperaturas más cálidas crecen más rápido, pero son más pequeños; no requiere ninguna selección o cambio genético. Este mecanismo es muy común en los ectotermos. [animales de sangre fría] y esto también puede ser lo que determina la relación temperatura-tamaño en las endotermas, pero no lo sabemos ”, concluye Weeks.

Estas dudas dominan las certezas sobre la universalidad del encogimiento de la vida animal y sus causas. Jennifer Sheridan, del Museo Carnegie de Historia Natural (Pittsburgh, EE. UU.), Publicó hace diez años una reseña sobre lo que la ciencia sabía sobre lo que les sucedía a los animales. Ahora está revisando los últimos estudios y todavía no hay una respuesta clara sobre el qué y el por qué.

«Curiosamente, el proceso de contracción no parece universal y todavía estamos tratando de aprender más sobre los patrones generales», responde Sheridan en un correo electrónico. Entre las dudas, «aún no sabemos si la reducción de tamaño es más frecuente en ectotermos o en endotermos (en ambos ha habido contracción, pero tampoco cambios), o si son más probables los organismos tropicales o los de los climas templados experimentar este impacto ”, añade. En su nuevo estudio, que aún no ha sido publicado, vuelven a encontrar que no hay unanimidad sobre la universalidad de la depreciación.

Hay más certezas sobre las causas, incluso si Sheridan nos recuerda que tenemos que ir allí caso por caso: “Para los casos en los que la alteración de la temperatura es responsable, podemos afirmar con justicia que son antropogénicos, porque sabemos que el cambio climático es en gran parte antropogénico. Hay otros ejemplos de retiros no relacionados con el cambio climático, como los debidos a la presión de la pesca, que también son provocados por los humanos. Más allá de eso, hasta que no se identifiquen los mecanismos específicos, no sabremos en qué medida todo esto se debe a causas antropogénicas. «

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