Un grupo de voluntarios se deja contagiar por el parásito de la malaria y sueña con una vacuna | La ciencia

Un grupo de voluntarios se deja contagiar por el parásito de la malaria y sueña con una vacuna |  La ciencia

Un equipo científico estadounidense ha infectado a 25 voluntarios con uno de los enemigos más feroces de la humanidad: el parásito de la malaria, responsable cada año de la muerte de unas 420.000 personas, la gran mayoría de las cuales son niños africanos. El atrevido experimento consistió en inocular a los participantes con tres dosis intravenosas de la variante africana del parásito, luego administrarles un fármaco para matar el microorganismo y reinfectarlos después de tres meses con la misma versión o con una variante brasileña para comprobar que su ya se generaron defensas para prevenir enfermedades. Los resultados son espectaculares, con una protección entre el 80% y el 100%, según el Dr. Patrick Duffy, codirector de la encuesta de los Institutos Nacionales de la Salud de Estados Unidos.

Más de 140 años después de la identificación de los parásitos responsables de la malaria, todavía no existe una vacuna disponible. El más avanzado es Mosquirix, una inyección de la compañía farmacéutica británica GSK que fue diseñada en la década de 1980 a partir de una proteína del parásito y se encuentra en las etapas finales de ensayos clínicos. Sus mejores datos muestran una eficiencia del 36%. El médico español Pedro Alonso, director del Programa Global de Paludismo de la Organización Mundial de la Salud, cree que la nueva estrategia lleva el sueño de «una vacuna altamente eficaz que potencialmente abra las puertas a la erradicación de la malaria».

El origen de la nueva estrategia se remonta a finales de la década de 1960. El microbiólogo británico David Clyde pensó entonces que estar infectado con parásitos debilitados podría servir como vacuna contra la malaria. Y probó la idea en sí mismo. La malaria se contrae después de la picadura de un mosquito hembra, que inocula a los humanos con la forma infecciosa del parásito. El invasor llega al hígado en pocos minutos, se multiplica miles de veces en sus células y al cabo de una semana salta a la sangre e infecta los glóbulos rojos, cuando aparecen los síntomas de la malaria: fiebre, malestar, dolor, cefalea, diarrea. Clyde y otros colegas recibieron más de 2.700 picaduras de mosquitos previamente irradiados para debilitar a los parásitos, logrando así una alta protección, pero su estrategia de inmunización con insectos fue obviamente impráctica.

El médico estadounidense Patrick Duffy estima que una vacuna eficaz podría estar lista dentro de cuatro a cinco años.

En el siglo XXI, Stephen Hoffman, un ex investigador militar de la Marina de los Estados Unidos, tomó la idea de Clyde y fundó una empresa para desarrollarla: Sanaria. Hoffman, codirector del nuevo estudio, ha pasado más de una década perfeccionando el sistema de producción y almacenamiento del parásito y ya tiene tres proyectos completos de vacunas a base de parásitos sobre la mesa: un candidato en el que los microorganismos se debilitan por la radiación, pero otra capa con los parásitos atenuados por modificación genética y una tercera, la liberada ahora, en la que los microbios inyectados son detenidos por la administración paralela de medicamentos antipalúdicos, como cloroquina y pirimetamina. La empresa Sanaria, con sede en Rockville (EE. UU.), Recibió 13 millones de euros del Fondo de la Unión Europea contra la Malaria.

Pedro Alonso conoce a Hoffman desde hace 35 años y recuerda la noche en que el estadounidense le contó su idea de intentar vacunar con parásitos completos. «Obviamente le dije que era una locura», recuerda Alonso, que consideró poco práctico producir cientos de millones de dosis. “La forma infecciosa del parásito no se podía cultivar en ese momento, pero Hoffman desarrolló un método para cultivar parásitos en mosquitos a gran escala, diseccionar sus glándulas salivales, extraer las formas infecciosas, mantenerlas frías y hacerlas infecciosas cuando se descongelan. . Es realmente extraordinario ”, aplaude el médico español, que no participó en la nueva investigación. Este predominio en la producción de parásitos también ha permitido en los últimos años conseguir determinadas infecciones controladas de los voluntarios.

«Hay un desafío logístico gigantesco, que algunos pueden pensar inimaginable, que es picar parásitos vivos a mil millones de africanos y decirles que tomen un medicamento para detener su desarrollo», argumenta Alonso. Para el director de la OMS, la lógica ahora sería modificar genéticamente el parásito para que pueda infectar el hígado y generar defensas, pero sin poder invadir la sangre y producir malaria. Esto facilitaría la administración de la vacuna, sin que sea necesario que vaya acompañada de medicamentos antipalúdicos, cuyo descuido podría resultar fatal. «Sería un punto de inflexión», dijo Alonso.

«Lo más importante es que la vacuna funciona incluso contra diferentes cepas del parásito», aplaude el pediatra Quique Bassat.

La bióloga española Sandra March del Instituto Tecnológico de Massachusetts firma el nuevo libro con Patrick Duffy, Stephen Hoffman y el resto de sus colegas estadounidenses. El equipo de March desarrolló un sistema para hacer crecer el parásito en células hepáticas humanas, lo que permitió que la vacuna experimental se estudiara en el laboratorio, además de las 25 personas que se ofrecieron como voluntarias. “Es un grupo pequeño en un ambiente controlado. Ahora tenemos que esperar y ver qué pasa cuando la vacuna comience a administrarse a más personas en áreas endémicas de malaria ”, reconoce March. Sus resultados se publican este miércoles en la revista Naturaleza.

Los investigadores ya han iniciado un ensayo clínico en la República de Malí para confirmar que la vacuna también protege contra infecciones naturales, a menudo causadas por diferentes variantes del parásito, explica Duffy. “Si todo va bien, lo que implicaría tener todos los recursos necesarios, lo que muchas veces no es el caso, una vacuna muy eficaz contra la malaria podría estar lista para ser autorizada en un plazo de cuatro a cinco años, después de realizar las pruebas necesarias. «, Calcula el médico estadounidense.

Duffy recuerda que las primeras vacunas covid estuvieron listas en menos de un año. “Quizás en el futuro podamos aplicar esta lección a otros problemas, como la malaria. Para cientos de millones de personas, la malaria es una emergencia que se produce todos los años, y lo peor lo soportan los niños pequeños y las mujeres embarazadas ”, reflexiona.

Una de las razones del fracaso histórico de las vacunas experimentales contra la malaria ha sido la existencia de cientos de cepas diferentes del parásito. El pediatra Quique Bassat recuerda que la propia vacuna de Sanaria contra los parásitos debilitados por la radiación falló en condiciones reales durante un ensayo en Malí en 2014. El 66% de las personas vacunadas estaban infectadas. «Lo más importante del nuevo estudio es que la vacuna funciona incluso contra diferentes cepas del parásito», aplaude la investigadora, directora del programa de malaria del Instituto de Salud Global de Barcelona.

El ciclo de vida del parásito es diabólico, con metamorfosis a lo largo de su viaje de mosquito a sangre humana. Esta es la primera vez que se ha demostrado que las formas infecciosas en el hígado pueden inducir defensas sólidas incluso contra otras cepas. Bassat cree que identificar las proteínas parasitarias que desencadenan esta respuesta inmune sería un gran paso adelante. «Podrías hacer una vacuna sin ningún riesgo [en comparación con administrar el parásito activo] y sin necesidad de dar tratamiento antimalárico al mismo tiempo ”, enfatiza.

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