Vacuna Curevac: primera derrota del ARN frente al coronavirus | La ciencia

Vacuna Curevac: primera derrota del ARN frente al coronavirus |  La ciencia

La potencia de las nuevas vacunas basadas en ARN ha disminuido en los últimos días con los decepcionantes resultados de una nueva inyección basada en esta tecnología. La empresa alemana Curevac ha admitido que su vacuna apenas tiene un 47% de eficacia y no cumple las expectativas. Esta inyección fue interesante porque no requería congeladores y podría ser asequible para muchos países en desarrollo, donde la vacunación contra el SARS-CoV-2 apenas está comenzando. Pero, por razones desconocidas, la inyección no funciona.

Si algo se ha demostrado en esta pandemia, es el potencial del ARN mensajero para combatir los virus. Esta es una estrategia que en un principio fue ignorada por las grandes farmacéuticas. Se pensaba que el ARN era una molécula tan corta y débil que no tenía ningún valor como medicamento. La historia de diciembre de 2020 cambió ese punto de vista. Las dos vacunas de ARN mensajero, la desarrollada por la alemana BioNTech en colaboración con la empresa estadounidense Pfizer y la de Moderna en colaboración con el sector público estadounidense, han mostrado una eficiencia de más del 94% y una capacidad de economía de casi 100%. vida a los infectados. Entonces, ¿qué pasó con la vacuna de Curevac, basada en la misma molécula?

Hay un hecho condenatorio sobre el ensayo clínico de Curevac. Se llevó a cabo en 10 países de Europa y Latinoamérica, incluida España, en un momento en el que ya circulaban 13 variantes diferentes del virus. Solo una de las 130 infecciones registradas en este ensayo con 40.000 personas estaba infectada con la variante. clásico del patógeno. El resto fueron versiones nuevas, incluida la de la India, una de las más contagiosas y virulentas, así como las versiones detectadas recientemente en Perú y Colombia. El ensayo clínico de Curevac aún no está completo. Los resultados completos aún no se han publicado en una revista científica. Pero los datos provisionales muestran que la eficacia de esta vacuna es decepcionante. Este es menos el caso cuanto mayores son los pacientes y si están infectados con las nuevas variantes.

«Esperábamos tener resultados más potentes y ahora vemos que es muy difícil lograr una alta eficiencia con esta diversidad sin precedentes de variantes de virus», dijo Franz Werner-Haas, director ejecutivo de la empresa, en un comunicado de prensa.

Estos resultados son parte de un análisis intermedio. El ensayo clínico está en curso y no se conocerán todos los detalles de la eficacia hasta que se complete, posiblemente en una semana o dos. «Es posible que los datos de eficacia varíen cuando finalice el estudio y veremos por ejemplo que la vacuna funciona contra unas variantes y no contra otras», explica Antonio Portolés, farmacólogo del Hospital Clínico de Madrid que lidera la porción del ensayo clínico Curevac en este centro. «Es posible que alcance el 50% de efectividad, pero es muy poco probable que se alcancen los niveles de efectividad del 94% de las otras dos vacunas de ARN», admite.

La firma alemana explica que ya ha desarrollado una segunda versión mejorada de su inyección que debería poder vencer las nuevas formas del coronavirus. Pero es posible que la falla radique en la esencia misma de la tecnología que están utilizando.

Solo una de las 130 infecciones registradas en este ensayo con 40.000 personas estaba infectada con la variante «clásica» del patógeno.

Una vacuna de ARN es un mensaje codificado escrito en el lenguaje universal de la vida. El lenguaje del ARN tiene cuatro letras: A, C, U, G. La secuencia de letras genéticas contenidas en las vacunas de ARN le dice a la célula: «Desde aquí debes seguir mis órdenes para traducir este mensaje». Y luego incluye la secuencia completa de la proteína S, la que usa el virus para ingresar a las células humanas.

Inyectar ARN extraño en nuestro cuerpo no es tarea fácil: el sistema inmunológico se encarga de destruir instantáneamente cualquier comando malicioso. La gran innovación que permitió desarrollar vacunas de ARN mensajero fue precisamente introducir una letra artificial en esta secuencia de ARN, la pseudouridina, representada por la letra griega. En la década de 2010, después de años de rechazo por parte de los sectores público y privado, la húngara Katalin Karikó, con sede en Estados Unidos, demostró que este simple paso de una letra a otra permite la inyección de ARN mensajero extranjero sin causar una reacción inmune exacerbada. BioNTech, que la contrató como directora, y Moderna, utilizan esta técnica basada en un ARN modificado protegido por una patente que la Universidad de Pensilvania vendió hace años porque querían «el dinero rápido», según Karikó, dijo a EL PAÍS.

Uno de los oponentes más críticos del papel de Karikó como madre de las vacunas de ARN es Hans-Georg Rammensee, inmunólogo de la Universidad de Tübingen y cofundador de Curevac. Su empresa se basa en un descubrimiento de su colega Ingmar Hoerr, cuya tesis doctoral en 2000 mostró que el ARN no modificado se puede estabilizar y utilizar para fabricar vacunas. Desde entonces, la empresa ha intentado desarrollar vacunas de ARN contra diferentes enfermedades. Aún no han publicado uno, pero los primeros datos en animales y humanos de su vacuna contra el covid fueron buenos. En diciembre, Rammensee dijo al diario que en su opinión ninguno de los avances de Karikó había sido decisivo. Sin embargo, reconoció lo inevitable: “Sin nuestro estudio del 2000, no se hubieran fundado Moderna ni BioNTech, pero su desarrollo fue más rápido.

«Es probable que el ARN no modificado explique en parte los resultados decepcionantes», explica Isabel Sola, viróloga del CSIC. “El ARN no modificado activa la primera línea de defensa del sistema inmunológico, innea, que evita que las células traduzcan el mensaje de ARN contenido en la vacuna. Ésta es quizás una de las explicaciones del fracaso ”, enfatiza.

El investigador cree que hay una gran lección que aprender de estos resultados. “En un momento, pensamos que desarrollar vacunas de ARN mensajero ya era algo simple y rápido, pero la realidad es que requiere un trabajo enorme, años y cambios muy pequeños en la secuencia del mensaje genético en. El ARN puede hacer que la molécula no . es estable o es demasiado agresivo para el sistema inmunológico ”, explica.

González, inmunólogo de la Universidad de Vigo África, cree que probablemente influyó el ARN no modificado, pero hay otros factores. La dosis de vacuna utilizada por Curevac es de 12 microgramos, muy inferior a la utilizada por Pfizer, 30 microgramos, y Moderna, 100. Es posible, argumenta, que Curevac no quisiera dar más dosis para evitar los efectos no deseados y por lo tanto la la eficacia es demasiado alta.

Hay un detalle de último minuto, pero quizás crítico: el vehículo utilizado por las vacunas para transportar el ARN de la aguja a las células humanas. Son esferas microscópicas de lípidos cuya composición es extremadamente delicada: deben permanecer intactas hasta que la vacuna se adhiera al exterior de las células y luego se abra para liberar el ARN mensajero dentro de ellas. Curevac utiliza esferas diferentes porque pueden permanecer estables a temperaturas más cálidas que las otras dos vacunas. Esta capacidad puede haberlos hecho menos capaces de llevar su carga protectora. Como suelen decir los anglosajones, el diablo está en los detalles.

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